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地球的“活化石”——新疆北鲵

  中国的大熊猫世人皆知,而说到新疆北鲵(ni,音泥)就很少有人知道了,见过它的人就更少了。这两种动物知名度差异悬殊,却要相提并论,为什么?因为它们都有一个共性,是极为珍贵的“活化石”。   

  新疆北鲵,俗称娃娃鱼,又叫水四脚蛇,属两栖纲,小鲵科,北鲵属,产于中国新疆和哈萨克斯坦接壤的阿拉套山和天山极狭窄的范围内,数量稀少。它栖息于海拔 2000~3000米的泉水小溪,湖泊淡水处,是天山和阿拉套山抬升时幸存下来的孑遗动物,也是新疆3亿~4亿年前至今唯一存活下来的原始的有尾两栖动物,在脊椎动物系统演化的研究中有不可替代作用,是我国生物多样性宝库中的珍贵种质资源。   

  新疆北鲵身体细长,尾长约等于体长,皮肤裸露光滑,背部体色黑褐与环境相近,腹部灰白,头扁平,有颈褶,躯干圆柱体,体侧有12~13条肋骨,尾侧扁,尾基圆,指4趾5。成体最大不超过30厘米,体长20厘米多见。一般白天多隐藏在石块下、草丛或水边石缝,夜间觅食,以水中石蚤、石蝇幼虫为食,成体还以陆地昆虫为食。入冬后进入冬眠期。3月开始活动,5-7月进入繁殖期。成体不一定每年都繁殖,卵粒数30~90粒不等,孵化期为 46~50天。现已被列入世界自然保护联盟红皮书,我国于 1994年将其列入中国濒危动物红皮书。

  

 

  

  1866年俄国动物学家凯赛尔在新疆阿拉套山发现了一种长约20厘米手指粗细、浑身光滑、水陆两栖、有点像蜥蜴的动物,这是他从未见过的,他断定这是一个重大发现,于是把这种动物带回了实验室,并作了种属描述。   

  在以后的100多年间,中国的、外国的专家曾多次到新疆和哈萨克斯坦接壤的天山和阿拉套山考察,试图找到这种神秘的动物。一次次的失败后,人们断定这种凯赛尔见过的动物已经灭绝,不会再有人见到它们了。   

  1989年9月1日新疆师范大学生物系的一名温泉县的学生王亚平从家里带来了一只四脚蛇,生物系教师王秀玲一下就想到整天给学生们讲的100多年前俄国人发现的,但谁也没有见过的那个“家伙”。经对标本进行鉴定后,首先确认这就是人们苦苦寻觅了100多年的新疆北鲵。于是成立考察组,第二天王秀玲一行直奔温泉县,对阿拉套山实地考察,终于在9月6日采到活体标本,向世界证实该物种在中国仍然存活。这距凯赛尔最后一次发现这种动物已经过去了123年。

  

 

  图 新疆北鲵栖息地

  

  科学工作者在新疆准噶尔盆地、乌鲁木齐等地均发现过鲵的化石,说明在2亿多年前的两栖类全盛期,准噶尔盆地的广阔水域,鲵类很广泛地分布着,而有一批幸运者随着天山的抬升,上升到海拔2000多米的山脊处,恰好天山在这里有无数的泉水涌出,这为鲵类的生存提供了基本条件,更加侥幸的是这泉水一流就是上亿年。   

  新疆北鲵是与恐龙同处一个年代、一种有着近3亿年历史的古老生物。对北鲵的DNA提取和分析表明,它与鱼类中总鳍亚纲的矛尾鱼同源性非常高,而矛尾鱼被认为是出现在4亿年前淡水中的古老鱼类,是两栖类的直接祖先。这表明,新疆北鲵和矛尾鱼的分歧年代并不久远,可能是继矛尾鱼之后最早爬上陆地的两栖类的代表。它从而也应该是陆地上生命的直接或间接的祖先。   

  鲵或两栖动物爬上岸后,首要的挑战就是呼吸。鱼通常都是用鳃来获得氧气,上岸后的鱼唯一的生存可能就是要用肺呼吸。新疆北鲵已有了一对长卵圆形简单的肺,有为数不多的几个肺泡。这还不足以让它们有完全的陆地生活。北鲵的幼儿时期必须待在水里,头生长着一对外霞的羽状的鳃,和鱼一样的唇,在等待肺成长的3年中,它们必须待在水里,3年后,北鲵完成了蜕变,那对儿鳃完全藏起来,肺长成了,鱼唇的唇褶也消失了,换成一副便于在岸上捕食的嘴。   

  但它们绝不敢离开水太远,它们遇到的第二大危险就是皮肤被晒干,这是爬上岸的生命必须解决的关乎生存的大问题。   

  北鲵不喜欢太阳,有太阳的时候它们便藏在草丛中,它们太古老了,它们脱离鱼的本性时间还不长。但它迈出的从鱼到两栖动物的这一步却十分清晰。正因为如此,它们才格外珍贵。   

  为了爬行,它们的鳍变成了四脚,为了抵抗地心的引力能抬起头来看方向,它们的脊椎更强壮,并长出了支撑身体的肋骨。

    

  

  进化已使新出生的北鲵没有了鱼在水里保持平衡的重要器官——鳍。它们游几秒种便只能侧躺着。这些小生命从它们的父母那里继承了14对大染色体和19 对小染色体。新疆北鲵的这种染色体数目多,且大小染色体界限分明的特征在动物中并不多见,这正是它的原始性所在。   

  新疆北鲵是最原始的一种有尾两栖类卵生动物。只有一只在叫的时候,声音像青蛙的鸣叫声,如果很多只一起叫的时候,在远处听,它们的叫声就像婴儿的哭声,这就是被称为娃娃鱼的来历。   

  新疆北鲵栖息地,地处阿拉套山和天山的交汇处的山谷地带,山泉水涌,源远流长,温泉县也得益于“温泉” 而命名的。这里南、西、北三面环山,中间是谷地平原,海拔高度1357米,四季气候不分明,春季升温快,夏季短暂不炎热,秋季降温迅速,冬季漫长,昼夜温差大,全年气候呈冬暖夏凉的特点,是最适合新疆北鲵生长、生存的气候和环境。   

  1991年,利用天然气候和水草资源,再加上一些人工驯养,尝试人工繁殖北鲵获得成功。   

  新疆北鲵将带我们穿越时间隧道探寻动物的进化和地球演变的奥秘。

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